耶鲁学生分享美国藤校本科录取经验(上)

 

 

为什么要申请名校?

 

与很多其他的中国学生不一样,我在十年级以前并没有仔细想过要上哪一个大学。记得那时我们家也并不特别注重"名牌",父母的意见甚至是,如果争取不到资助,就上我们所在的美国新泽西州学费便宜、教学质量也不错的州立罗格斯大学(Rutgers University)。说到底,师父领进门,修行在个人。成不成材,主要是看自己是否努力。但后来这种想法一定改变。

 

许多过来人对我们说,尽管在课堂内,名牌大学的教育质量不一定比一般的"非名牌"大学好多少,但在课堂外,名校学生和教授的素质却能比一般大学高出一筹。在一九九八年五月中国北京大学百年校庆期间 "世界大学校长论坛"上,加州大学柏克莱分校前华人校长田长霖博士说,未来的大学必须非常关心学生的生活 ,因为学生在生活中学到的东西,往往比课堂上学到的多。这番话也指出不能光看课堂上如何。大学本科四年是人生关键阶段,在这个时期你交下什么朋友、建立什么社会关系、认识什么教授、被哪种人影响、被哪种学习环境薰陶、遇到什么样的机会,这都与你去哪所大学至关重要。这些,尤其是"机会",也许就是名牌大学能给你提供的最重要的资源。

 

另外一个很现实的问题,就是社会各界--研究院的招生工作人员、公司的人事部负责人、各种基金会的项目审核小组成员--简而言之,那些可能决定你的未来命运的人,都或多或少地对名牌大学有一种固定的印象。"名牌大学"被社会各界推崇,这已是既成事实。它们的一举一动会比”非名牌大学”产生的社会影响要广泛,它们在人的心目中确实占据了重要的位置,成为”优秀”与”杰出”的代名词。不管你是否赞同这种印象,它们的确是许多人做出选择要考虑的因素之一。从这一点看来,那些望子成龙的中国家长们急切地想要子女们进"名牌大学",也是不无道理更无可非议的。

 

还有,名牌大学的名气到底从何处而来?名牌大学不是各领风骚三五年,像哈佛大学建校三百多年,在高校林立、激烈竞争中稳居美国高等院校的榜首,靠的是实力,绝不是浪得虚名。一个学校的实力由多种因素构成,取决于财力是否充足,招生是否严格,教授的教学质量如何,它在各个学术领域的影响大小,以及学校本身不断创新,随著社会需变化而调整的弹性。

 

当然,尺有所短,寸有所长,名牌大学不是十全十美,要不是学生成材的绝对保证。我想这一点无须我多绕舌。

 

 

01 开始要早:对目标与步骤心中有数

 

于是,升入十一年级,我开始为申请大学作准备时,就更多地注意美国的名校了。其实,我这时开始还算晚了一些。所有的高中学生顾问都会告诉你,为上大学作准备应该从一进高中(即九年级时)就开始,越早开始越好。最好是在上九年级前就有大概的目标,高中四年上什么课程,参加什么课外活动,竞选什么学生课外社团的职位,暑假时干什么,等等,都要围绕这一目标来安排。因为在报考大学时,审核人员不光要看你在高中的成绩、荣誉和课外活动记录,也要看你在高中四年是否有计划、有目标地受教育,你的课程是否承上启下,课外活动参加得是否有连贯性、逻辑性。最主要的,也就是看你在这四年中是否有进步,常常有学生九、十年级时还一团浆糊,没有把心思放在学业和功课上,

 

等到十一年级突然开窍,意识到进大学对于一生的重要性,可到这时也晚了。头两年的成绩摆在那里,教师和同学对自己也有成员,到这时才想改变局面已很难了。我有个朋友的情况就是这样,非常可惜:尽管他十一、十二年级的成绩不错,但是最后还是没有被他最想去的康乃尔大学录取。

 

不同于亚洲国家的大学系统,美国的大学均独立招生。美国大学招生办公室的工作人员们,在几千个报名的学生中挑选录取谁的时候,要衡量许多不同的因素--在高中的学习成绩、全国统考成绩、一技之长、领导才能、义工记录以及你在填申请表格时所写的几篇作文、教师写的推存信,等等。越是好的大学,越强调它们在录取学生时没有统一固定的标准,而是将学生作为一个独特的个人来评判。

 

幸运的是,我在高中头两年的成绩还不错,门门都在荣誉班得A ,年级排名在前十名之内,与老师的关系也很不错。在课外活动方面,我一进高中就参加了学校的文艺刊物编辑工作。我业余酷爱写诗,在高中第二年当上了校刊的诗歌编辑,看来也很有可能在第四年当上主编,并多次在校内校外发表自己的作品。我对自己进行客观的估计后,觉得照当时的成绩和全美预考(PSAT)分数,即使进不了"三强"--普林斯顿、耶鲁和哈佛,进录取率较高、竞争相对不那么激烈的康乃尔大学或西北大学还是可以的吧?

 

02 学习成绩

 

GPA和班级排名尽管要考虑的因素很多,各个学校还是一致同意,最重要还是高中时的成绩。大学招生人员要考察的申请者在高中时的成绩,主要从三个层面审核:在学校成绩单上的成绩(用ABCDF字母来表示,连同加减号,可以分出十来个等级)、平均成绩(Grade Point Average,简称GAP)和年级排名。这些数据对于学校的意义都不一样:字母成绩表明在某门课程的水平,成绩平均分数是高中四年总成绩的总体表现,而班级排名是与其它班上的同学相比你在班级中的位置。选修课程难度级别不一, 除了这些数据以外,大学还要看你所选课程的难度。我以前写过一篇文章中介绍,美国中学许多制度与国内大相迳庭:国内每个学生属于一个固定的班集体,而美国这里则每个学生的课程表都是"独一份",每个学生按照学校有关规定,在家长与学生顾问的指导下,选不同的课程,于是他便属于许多"班集体":上英语课跟这一帮同学在这个教室,上数学课却跟又一帮同学在另一个教室,上社会学课又跟另外一群同学在另外一个教室。上课相聚交谈,下课各奔东西。这样不属于某个固定班集体,很难培育出班集体的归属感和荣誉感,也很难与同学发展出较深的交情。

 

每个学生所选课程的难度是不一样的,"含金量"也就有高下之分。像我们高中,课程分为有三种— "普通班"(regular class)、"加速班"(accelerated class)和"荣誉班"(honor class,有的地方叫gifted class),各班进度不一样,类似国内的慢班、快班。从"普通班"上到"加速班",或是从”加速班”上到”荣誉班”不仅需要在原来班上成绩优秀和班上老师推存,还需要获得学生顾问和系主任的同意,不那么省事。另外,已经在”荣誉班”的学生们也别以为就可以高枕无忧高了--每学年结束都要审核一次,把在班上成绩落到末尾、学得吃力的学生们降到下一级去。自然,大学招生人员会对那些有资格上较难课程,在荣誉班和加速班的学生们给予青睐。

 

除了荣誉班之外,我们高中还开设”AP课程”。”AP”是”超前定位”(Advanced Placement)的简称,是某些有条件的高中所开设的相当于大学程度的课,每年五月份以后,上完AP课程的学生们可以参加美国全国性的AP科目考试。如果在此项考试中得了五分或者四分,不但可拿大学的学分(美国大部分四年制的大学承认AP学分),也显出学生本人有能力成功完成大学的某些课程。这在申请大学时显然是一大优势。AP考试在报考大学中的重要性,我在下面”与大学录取的有关考试简介”中还会提起。

 

我读高中四年,所有必修课上的都是荣举班和AP班。还修课中,除了高中二年级上了一个普通的写作课之外,其它几年都是上超速级或是荣举级的选修课,比如西班牙语,或者AP欧洲历史。平均成绩(GPA)换算方法复杂美国各州有很大权力,反映在教育上就是标准规格五花八门。高中学生的GPA各地有各地的标准,有的是四点零制,有的是四点三制,还有的是五点零制。

 

我的高中GPA系统是四点一制,也就是说,A+是四点一,A是四点零,而A-是三点九,B+ 是三点一,以此类推。如果GPA在四点O左右,就相当不错了。我在高中四年的积累GPA一直保持在四点O上下。但我们高中是否在荣誉班上课并不计算入GPA中。而有的学校如果学生上荣誉班的话,还给他的GPA加分。我有个在全国夏令营认识、后来与我一起考进耶鲁的男生,GPA经过种种加分之后,竟是五点六五,真是让人丈二和尚摸不著头脑。由于各州规定不一,当然给大学录取带来很大困扰,谁能闹得清来自哪州的某个高中生的四点零,比来自那州的某个考生的四点五是高些还是低些?现在许多大学要求高中的学生顾问在学生报考大学的申请表人,把学分变换成四点零制,以便比较。

 

年级排名弊大于利

 

许多高中因为年级排名引起学生之间恶性竞争而把它废除了。像我所在的高中,就在我毕业后的一年不再公布年级排名,而改为用”百分制”--只向大学报告你的成绩在全班位列前百分之几。我得知消息后,只得感叹我没有赶上好时候。

 

在我的年级,学生的竞争相当激烈,对年级排名看得也很重,谁是前十名之内,谁是前二十名之内,同学一个个好像都是瞎子吃汤圆,心里有数。班级排名的算法十分复杂,给荣誉班、加速班得A,后者的A含金量低(普通班的A往往只相当于荣誉班的C,加速班的A则相当于荣誉班的B)。因此,年级前十名的学生都是荣誉班的佼佼者,而在普通班或超速班的学生,不管你成绩多好都别想挤进去。我在高中的成绩并不是最好的,对那些门门在荣誉班里得A的同学,我自叹弗如。毕业时,最后总排名,我在四百二十六名应届毕业生中是第七名。

 

 

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