在美国如何申请大学!


0.引

先说明一下,美国是个高度务实的国家。大凡大学的牌子之类,至多在就业的最初五年有点用,以后全靠实力。总之,能上好大学固然好,但更要考虑孩子个人爱好特长,并考虑就业市场后综合考量。

但不管你去哪个大学都需要申请,需要理解大学录取的游戏规则。这个规则跟中国的高考制度很不一样。简而言之,就是综合考量学生能力与成就。具体说来要比较五个方面,即,1)四年高中课程组成,难度及成绩;2)SAT等标准考试成绩,3)课外活动工作量及成就;4)申请大学小作文;5)老师推荐信。

1.平时成绩      

以上五项录取考核中最最重要的是平时成绩。各大学侧重略有不同,但大致占 40%的比重。有些州立大学只要平时成绩名列前 5%或 10%可无条件录取。有些私立大学则把平时成绩在所在高中名列前茅作为录取的必要条件,然后看学术或领导能力。

平时成绩的评价不单是个GPA的事情。尤其申请好学校好专业时还要看课程组合和难度。课程组合要能看出学生的主攻有一致性且跟申请专业有关。高中课程有三个难度级别,普通,荣誉及AP(Advanced Placement即大学预修课程)。既不能为确保得A逃避高难课程被认为缺乏挑战精神,也不能选了难课分数低被认为缺乏判断能力。

高中学校课程分为核心和副课两类。核心课程除了头两年的体育健康教育外,必须每年从数学英语科学社会四类中各修一门。数学课程比较循序渐进,中国学生正常情况到最后都能修到AP微积分。英语课程中国学生最初一两年能修普通就不错了,以后转荣誉课程,最后争取达到AP。

科学课程国内学生应该可以对付的,当然,化学生物的生词难些。但中美的教育方式不同。美国更注重独立思考,实验创新,但学生解题能力不强。社会科学对国内学生是最难的。不但要求很强的语言能力,要求疯狂读写,更要独立思考。历史等课经常要求每周读100-200页,写十来页的小论文。中国去的高中留学生估计要从基本课开始上。但留学生英语社会课程难度偏低,大学录取方会有所考虑的。

副课的选择不可大意。要体现学生的发展特点,且选课要有一致性,尽量避免每年换课。一个朋友的儿子四年一直选了日语和交响乐。日语最后修到了AP。交响乐虽然没有 AP甚至荣誉分级但后两年登上了首席又当上了学生会音乐部长。这样把一门副课发展成了串起业余爱好,课外活动,锻炼领导能力的连锁。对大学申请极其重要。但孩子们应该怎样争取好成绩呢?美国高中的最终成绩由平时作业,课堂发言,测验考试等多部分组成。平时上课要积极参与,作业按时交,考前认真复习,这些都不能含糊。同时学生家长要跟老师互动,经常与老师联系询问孩子学习情况。学生有问题不要难为情,一定要问老师或同学。老师一般也会定时给家长邮件通报成绩。家长发现问题要马上联系老师,切记不能拖延。

AP 课到底要几门?AP课的选取应该是学业发展的自然过程而不应作为目标追求。所选的 AP课应能确保学校评分 B 以上全国统考 4分以上,否则得不偿失。如可能应该选取三门以上AP。志愿学理工的中国留学生应该问题不大,数学物理都可以达到的。学文科的难些,但至少可以试一下 AP数学。

2. SAT

先说 PSAT。简而言之就是 SAT预考。每年一次在十月份考。内容与 SAT 类似,但份量轻些,也没有作文。11年级那次必考。考试目的一是让考生熟悉 SAT 题型,同时提前为大学方提供生源信息。满分 240。达到一定分数线(大概220 分左右)会获得荣誉并引起大学注意。建议至少从 10年级开始参加,以积累经验。

美国的SAT与国内高考不是一码事。SAT考试内容只是检验普通学生的学习情况。分数只是大学录取的参考基准之一,比重一般不会超过30%。所以学生不要把太多精力投入到复习上去。事实上很多美国学生基本不复习就去考了。高中一般也不把复习SAT作为教育内容。

所谓的 SAT分为两大部分,即基本 SAT 和科目 SAT。基本 SAT 分数学,语言,作文三门。每门800,满分 2400。SAT 数学基本是国内初中到高一程度,难度也不大,中国学生稍作准备应该可以轻松得700 甚至 750以上的高分的。语言和作文可以参加一些复习班,尽量飚高分数。同时平时注意多练写短文。不但有利考试也终身受益。网上有付费帮助批改写作的。

SAT 要考几次?基本 SAT一般考两三次。多考了分数也上不去,大学方印象也不好。所以要有把握了再去考。总分是几次考试单科最高分之和,所以第二三次考时要重点复习前几次考试分数偏低的科目。科目SAT 应该考几门各大学要求不同,故需要提前调查。一般是考三门左右。科目SAT 比基本 SAT简单。

什么时候开考 SAT?  应该尽早,以满足以下约束条件:1)SAT 考试每年只有七次,暑期停考;2)最后一次考试不能迟于 12 年级十月初以赶上大学申请;3)每次 SAT 考试只能考基本 SAT或不多于三门的科目 SAT。如果计划用三次考基本两次考分科,中间有点休息,至少从11 年级十月份就该开考了。

SAT 要考多少分?答案是只要孩子尽力而为就好。各大学录取学生的SAT 分数范围在网上或者 College  Handbook 之类的参考书上可以查到。值得注意的是,即使像哈佛这样的名校SAT 满分的也是少数。相反有众多例子SAT 基本和分科全是满分也没被 UVA录取。大致SAT 基本 2250以上, 分科 750以上就相当好了。

3.课外活动

课外活动的水准对申请好大学至关重要。事实上很多大学录取新生时,如果平时成绩标考分数相差不大时,对课外活动看的很重。尤其是管理等需要活动及领导能力的专业更是如此。但遗憾的是这恰巧又是中国学生的弱点,包括移民家庭孩子在内。主要是东方孩子比较内向被动。
课外活动内容可以多种多样。主要可分为学术,体育,音乐,政治活动,社会服务等。除了少数个例,大多学生的课外活动需依附学校或社会现有的组织架构。比如学校有很多俱乐部等组织可以参加。私校更组织学生参加各种社会实践。教会也有青少年机构,医院红十字会等慈善组织也有义工活动。

课外活动怎样才算好?简单说来有四个要点,即 1)本人热爱;2)深入持久;3)领导作用;4)取得成就。课外活动必须是出于热爱而不是单纯为了升学。最好跟未来专业挂钩。活动要少而精,不要随便更换活动内容,要长久坚持,内涵不断加深拓宽。这样时间久了就能在参加的组织内起到领导作用。另外注意要取得能用荣誉奖章等具体化的成就。

举几个例子。A学生平时成绩和标考不很突出,没被UVA(弗吉尼亚大学)录取。但七年级开始每周三次去附近一家大医院做义工,十年级开始担任该医院高中生义工协调员。报考宾夕法尼亚大学医疗管理专业被录取。B学生成绩和标考都比 A 好,但课外活动就是在校乐队拉琴,却又没登上首席,最后去了弗吉尼亚理工大学。C 各门功课全优,同时是业余作家发表小说获奖。校乐队中提琴首席,女足队长。被哈佛录取。顺便提一下C 的 SAT 也就 2200 分,估计基本没复习就去考了。D是理科尖子,各科全优且提前一年毕业。他也有课外活动,但主要是学习竞赛之类。运气不好,没能取得州冠军等突出成绩。报考麻省理工斯坦福都被拒,去了弗理工。

再举一些课外活动的例子供大家参考。E在她父母的教会里成立了一个慈善组织,让美国高中生捐赠蚊帐后送给非洲村民。该活动得到了相关非洲国家政府的表扬信。F在学校里成立一个俱乐部,组织成绩好的同学义务在课后辅导学生功课。G组织学生游说地方政府把一块闲置的公用土地用于周末学生溜冰。

课外活动最简单是在学校内做。像我朋友的儿子就是这样。他主要是做了两件事。一是音乐。参加校乐队拉到大提首席,参加音乐荣誉学生会竞选当上副主席主席(相当于国内校学生会音乐部长)各一年。组织室内乐队和摇滚乐队外出演出和比赛。另外就是学生会各种活动。十年级开始每周两次免费辅导低收入家庭学生数学和大提琴。美国的高中内有从哲学研究到高尔夫球等各种俱乐部。孩子可以找一个喜欢并善于的及早加入。
4.小作文

说说那个申请大学时的小作文。为啥要写小作文?目的有三,一是显示写作能力,二是表达思想,三是展示自我。越往后越重要。写作能力不说了和国内作文一个意思,当然是用英文写。中国学生语言能力稍差,文学功底不及美国学生是可以原谅的,不用太担心。但至少保证逻辑清晰语法正确。

小作文一定要注意有思想深度,注意从平常事切入以思考推进。切忌国内那种假大空大谈理想的。这点要从平时思考问题的习惯入手,需要一定积累的。另外思想切入及思路推进方式要体现特立独行,切忌与别人雷同。相信小留学生们经过几年美式教育后到十二年级会有相当独立思考能力的。

小作文最重要的是展示自我。从这点上讲,小作文要起到画龙点睛的作用,让录取人员读完小作文后能串联起平时成绩,标考分数,课外活动等内容还原出一个生气勃勃的考生形象来。所以短短几百字一定要注意内容切题突出重点形象生动,加之思想性和文采就是一篇好作文了。

小作文要写几篇?至少一篇,因为公共申请材料(以后会讲到)要求一篇。其余各大学要求不同。一般稍好的大学允许学生选报两个学院,每学院要分别送交小作文。报的大学越多就要写更多的小作文。当然其中有很多会类似。

小作文一般是命题作文但经常也可是自我选题。命题五花八门。比如 UVA有个题目是谈谈你一次说谎的经历;William  and Mary 要求写一下你申报材料中还没有反映出的你自己;乔治城大学要你写你人生中感到突破的一个瞬间。网上可以查到考古题,也有范文的书籍。建议看一下作为参考。但考生切忌抄袭或雷同。

美国大学申请过程中最耗时费力的就是写小作文,应尽早准备。一般大学六到八月就公布题目了,所以11 年级升 12年级的暑期应该至少有个初稿。到了九月开学,因为 12 年级学生会修不少 AP 等高难课,又要冲刺SAT,学生会很忙。写好了可以给老师看一下。按规定老师不能帮改作文,但负责的老师会抽时间读过小论文后提出他/她阅读后的感想。

5.推荐信

申请大学材料的最后一个要素是推荐信。这个既简单又难。说简单是因为不用自己写,说难是因为要请别人为自己说好话。注意,在美国没有像中国那样家长请人写好推荐信后让老师签名之类的事情。推荐信都是老师亲自写,写好了直接寄给大学,学生不能看具体内容。一共要几封推荐信?至少要一封,由高中的辅导员(counselor)写,各大学都要求。稍好点的大学另外要求一到两位任课老师的推荐信。

辅导员的推荐信是最基本最重要的。她/他要给出对学生的全面评估。一般美国公立高中每个辅导员要负责几十个学生,难以对每个学生深入了解。所以学生从九年级开始就要经常跟辅导员交流。负责的辅导员写推荐信前会尽力收集学生信息。

辅导员以外该找哪位老师写推荐信?这里有几个注意事项。一是找跟自己所报专业关系密切的任课老师。比如考理工科找数理化老师。二是找自己成绩好的学科老师。三是找11 年级老师,因为写推荐信时 12年级只开始了两三个月,老师还不了解学生,而 10 年级以前老师对当年学生已经记忆淡薄了。

四是找任课时间长的。比如朋友的儿子找了交响乐老师,因为从7 年级初中开始,教了六年熟悉他各方面的情况。五是找英语老师,因为他们善于写。学生及家长可根据自己情况综合考量决定。什么时候去请老师写推荐信?在你确定报考学校和专业后。老师选择需要有的放矢。最好在暑期前或12 年级一开学时就请老师写。请晚了老师会很忙,也就不能花功夫为你写好的推荐信了。

几个注意事项。不管你考几个学校几个专业,辅导员和老师的推荐信就一份。所以报考专业不能太散。朋友的儿子报了七个大学。五个大学以理工为主都录取了。一个报了外交专业延迟录取。最后一个是经济管理被拒。估计推荐信都写的是有利学理工的。前面已经讲过,推荐信对学生保密,切忌去问内容。

6.申请手续

现在大学的申请手续基本都在网上完成,包括本人申请和学校送交材料老师送推荐信等。
这点孩子们比家长厉害不用太操心的。申请手续包括两部分,第一是common application 共通申请,一共六页,大致问一些各校都想知道的信息。

大学申请手续的第二部分是各校分别的。根据各自情况又会问些专门的问题,要求写专门的小作文。共通申请和校别申请的材料网上都能找到。我在这里附上共同申请表格,是想敦促各位家长尽早扫描一下共通和自己感兴趣大学的校别申请表,看看里面到底要求些什么,以便尽早准备。

不言而喻,填写申请时最为忌讳的就是出现短板甚至白板。但不幸的是看过申请表后你会发现,很多中国孩子会在两大块出现不同程度的问题。一是课外活动,前面已经讲过。再就是荣誉和奖励,其实不难得到,但不去专门争取的话,荣誉是不会找上门来的。

那么,都有哪些荣誉可以或者应该去争取?太多了。最基本的是校内可得到的。很多学科有荣誉学生会比如National Music Honor Society。还有综合性的叫National Honor Society。需要提交申请后经审查批准。基本条件是GPA3.5 以上参加义务劳动具有领导能力等。成为会员了就算是一种荣誉了。

还有各种文艺和体育活动比赛,数理化等学术竞赛。注意得的奖是分等级的,学校,地区,州还是国家。所以如果孩子有特长,还是要鼓励孩子往上冲刺一下的。如果孩子参加某些公益活动,除了要有足够的工作量外,最好能得到相关政府机构或组织的表彰信。但中国学生尽量不要从国内拿。最近几年国内出具的表彰信龙蛇混杂,使得总体信赖度下降。

美国大学录取新生分三个批次,即提早决定(ED);提早行动(EA);和正常录取。每个学生只能给一个大学送ED,申请录取后一定要去。EA申请可送多所大学,录取后可以不去。ED和EA申请截止期大致分别为十月十五和十一月一号。正常申请大致从元旦到一月十五不等。可根据情况分批次递交。

ED选校要谨慎,一定要确认自己绝对想去才填。事实上美国大学间的差异不是特别大。同等情况下美国人大多选择给予更多资助的学校。有些人选择不填ED,因为他觉得有很多学校他都愿意去,同时也没有非去不可的大学。EA给予大学提早选择学生的机会,同时也可让学生提早知道结果,从而可以提前从漫长而痛苦的高考过程中解放出来。当然也没有录取了必须要去的约束,所以大多考生都填。

一共要给几所大学送交申请?全美考生平均是五六所。如上所述,申请过程尤其是准备小论文很是费力。申请学校多了分散精力,同时送少了又怕万一。前面例子中提到有个学生就填了麻省理工斯坦福和弗理工三个学校,以为麻省理工肯定会要了他的。结果麻省理工和斯坦福都没要他,结果只好去了最后志愿,很是后悔。

志愿学校建议分三类选取,即主打,备选和保底。主打选一两所自己喜欢也希望较大的,尽量以ED或EA送交。备选则挑两三所自己可以接受及希望碰运气挑战一下的。保底校是肯定能录取又愿意去的,至少选一所,最好选两所以备万一。注意美国没有复读的概念,应届生如不能进入正规大学,就只好先进社区学院。两年后如成绩好再转入正规大学。

7.结语

写到这里国内的朋友应该明白了,其实美国的高考是一个很漫长很复杂的过程。持续时间从九年级起到十二年级上学期,申报过程也比较繁琐。家长切记理解并利用游戏规则及时行动。归纳一下,对国内生来说高中阶段要注意保持好的平时成绩,积极参加课外活动,争取荣誉,实践领导才能。

考上什么样的大学才算好?美国正规四年制大学有两千多所,各有特色。全球最佳五百所大学中美国至少占三分之一,而国内能进入的不会超过二十所。其实,这也没有什么值得大惊小怪的。美国绝大多数大学的老师都是在全世界范围内严格遴选的,大学老师也大多进行前沿的科研活动,其水准是国内大多数大学的老师无法比拟的。在外留学其实是一件极其艰苦的差使,尤其是对那些年龄较小的孩子们。因此平时父母对孩子的关心鼓励极其重要。战胜了精神上的孤独,离美国高考的胜利就近了一大步。最后祝大家心想事成马到成功!