公立还是私立?告诉你真实的美国K-12的基础教育现状

很多中国家长非常关心美国的教育,但是由于对美国的基础教育缺乏了解,很多时候我们对美国的教育体系其实存在着想象与误解。就像我们在历史文章“大相径庭还是殊途同归?中美教育理念和核心素质的六大差异”中提到的一样,不论从教育理念到教育体制上中国和美国都是非常不同的。

一方面大家都听说过美国的基础教育质量参差不齐。美国公立教育系统拥有辉煌的过去,20世纪以来为美国国培养了大量的工程师和科研人员,特别是美苏两强的冷战时的Sputnik time时期发起的第一次大规模的教育改革,公立学校对数理化非常重视,和80年代信息技术革命的发生不无关系。但是公立系统自70年代以来受到越来越多的批评。最近几年的新闻报道校园持枪案,校园贩毒等,给人感觉有的学校乱的一塌糊涂。

另一方面,美国的高等教育体系非常发达,USnews每年出炉的大学排名恐怕是家长们最关心的话题之一。美国的本科和研究生教育吸引着全世界的学生,不论是占据了整个美国教育体制里的86%的公立大学,还是依靠学费,公司捐助和校友捐助的傲娇的独立运营的私立大学,抑或是强调小班化和精英化的全美仅有几百所的文理学院,它们为美国培育了一批又一批的高科技人才,精英,政治家,和知名人士,引领着世界潮流。

其实我们每个人都是在“盲人摸象”,看到的听到的可能仅仅是一个部分或者一个方面,很难对美国的整个教育体系有个完整的了解。美国大学系统还是不错的当然也很复杂,不过这个我们今天不在这里讨论,下一次我会带您详细了解美国的高中和大学,今天主要谈一谈美国K-12的基础教育和学校系统,好给大家一个大概的基本的认识。这里的“K-12”,是从幼儿园(通常5-6岁)到十二年级(通常17-18岁)包括小学和中学的这个阶段,这两个年级是美国,澳大利亚,以及加拿大的免费教育系统头尾的两个年级。

美国的教育体制比较复杂,主要可以分成公立学校(public school )、私立学校(private school)、和自家教育(homeschooling)。而特许学校(charter school)和磁校(Magnet school)属于公立学校的特殊形式。

自家教育 (Home schooling)

自家教育,或者也叫做“在家教育”是一个比较特殊的教育方式。自家教育是指不进入学校系统,而靠家庭与社会资源的学习方式。自家教育的家长往往具有特殊的种族、语言、宗教信仰、文化等方面的需求,或具有与主流体制教育不同的教育理念,或对本地地区教育水准不满,而促使他们排除学校教育,选择在家教育的方式。

在美国有些州选择自家教育不需要申请也不需要通知州政府,但是其他一些州的州法则要求父母主动通知州政府,需要提供学习大纲,定期送交学员的考试成绩,学习进度的专业评鉴等等要求。在家自学的学习者由于弹性较大,通常较具个人特色、创造力,在个人兴趣的领域花费超过在学者的时间力气而取得较高的成就,而对主流体制教育的学科考试较不擅长。

笔者的美国同事是三个孩子的爸爸,孩子的妈妈则辞退了自己的工作,选择了在家教育子女的自家教育。不要以为这是一件轻松的事情,他们居住的马里兰州对自家教育的规定是严格的,必须有学习大纲而且和其他孩子一样要参加标化考试。自家教育不仅受到州政府的监督,而且还有自家教育的协会组织,给予自家教育的孩子社交和参加群体活动的机会。他的大儿子不仅学习成绩优异,待人有礼,而且从小就力所能及的打工和参加教会的义务活动,专长是游泳,参加过州内的游泳比赛并获得名次。最近刚刚被一所宾州私立大学录取,并获得体育专长的奖学金,成为college校游泳队的成员之一。

公立学校 (Public school)

绝大多数普通美国人接触的还是公立学校。这以部分主要讨论K-12的公立学校系统。 K-12指的是从幼儿园(Kindergarten) 到十二年级(12年级,高中第4年)。K-12的教育都是完全免费的,也是强制性教育,有点类似我们的义务教育。

教育经费的主要来源是地区政府的税收,来自联邦的拨款其实很少,通常不到10%。而公立学校的大部分钱来自于本地的房屋财产税(local property tax),简称“地税”。拥有房产的纳税人每年必须缴纳数目不等的学区教育税(当然每个州规定不一样),其实经费间接地来源于学生家庭 ,所以美国的公立学校理论上必须努力为纳税人服务。

注意这个税收对公立学校的质量会有很大的影响。就全美平均而言,来自州里的钱和地税比例相当。美国公立学校主要采取学区制,就近入学的原则。这就引出了一个“学区房”的概念。

学校和房地产一定程度上相互影响。一般的经济较差的地方,税收比较差,而且房产不值钱,投入到教育系统的钱就很少,久而久之就形成了差学区。经济比较好的区,房产税收的比较多,而且由于房价的作用,过滤掉了一大批家境贫困或者低收入家庭的孩子。所以在这样的双重作用(学生生源+资金投入)下,就形成了好学区。

有的学区,近80%的钱来源于地税。所以越是好的学区,房价越高,地税越高,学校越有钱,办得越好,又促进房价升高,良性循环。这种通过房价来进行阶层划分的结果,就是好学区的房子通常比较贵,而便宜的房子通常所在的学区并不理想。

和中国恰恰相反的是,在美国,住在城市中心的往往都是穷人,而有钱人或者中产阶级都是宁愿住在远一点安静一些的郊区,所以在美国一个普遍的现象,就是城市里的公立学校往往不如郊区的公立学校。而有些城市周边地区在设计规划初期的时候,就大片大片的建独栋的别墅(Single Family House), 这样一来,基本上住在这个区域的家庭收入都算比较高的,随便拉出来一个小学,初中在www.greatschools.org上面查出来,都是9分,10分的评级。

这样的划分从某种程度上也导致了教育资源的不平等分配,造成教育的地域性差异,生活在差的区,就难以获得好的公立教育。所以有些州,譬如特拉华州,曾经推行过城乡学校混合,虽然出发点是好的,可是导致的结果确实始料未及。大部分高收入的家长由于不满州政府的城乡混合的政策,纷纷把孩子从公立学校转到本州的私立学校,同时导致了本州的私立学校蓬勃发展。

私立学校 (Private school)

私立学校系统往往被认为是“有钱人”的系统,但是这样的理解其实也不准确,一些有较强宗教传统的家庭会更愿意选择私立学校,原因是美国的公立学校内一般是不谈宗教的。但是私立学校有譬如天主教,基督教,或者是犹太教等各种各样的宗教学校。

美国的私立教育属于自成体系并且自负盈亏,这有一点像美国的私人拥有的公司(privately held company)。学校的基本开支都来自于学生的家长和校友的捐赠,以及学生的学费。

而私立学校中的被称为“独立学校”(Independent School),是由理事会或受托人监督的私立学校,它们通常有一个真正独立于任何其他组织的理事会或受托人委员会。而非独立学校的私立学校,可以由从非营利组织到教会再到营利性公司的任何外部实体来管理。虽然两者都是非公立的,但独立学校的治理规则更为严格。 学费也较高。 这一类别的学校拥有较大的捐赠基金,许多学校拥有一流的设施,从最先进的科学实验室,到维护良好的体育场和足球场。

美国的私立学校一般师生比例好,体育,美术,外语,科学课也多些,相对比较独立,学校对学生负责,对家长负责。譬如,美国的公立学校需要根据Common Core Standards 的国家教学大纲来授课,规定了每个年级的孩子所必须达到的能力和知识水平,以及每年进行等级考核。而私立学校是没有一个这样的通用评判标准,他们觉得每个孩子都不一样,没有办法用统一的大纲来衡量所有的孩子。所以私立学校相对而言会在创新课程设置方面给予老师更高的灵活度。

美国的很多著名的高中都是属于私立教育系统里面的,大家所看到的美国的精英阶层,主要还是来自于这些私立学校。比尔盖茨,扎克伯格,美国各个行业的顶尖人物,绝大多数都是从这个系统出来的。

私立学校的学费一般都比较贵,类比上面我们提到的用学区房来隔离不同的阶层,私立学校通过学费来细化筛选生源和学生家庭。但是不要以为上私立的都是有钱人,私立学校有business office ,也是为了招收优秀学生或者特长生而设立的财政补助(financial aid)。以本州的走读私立高中为例,从7000美金到30000美金不等。除此以外,还有学校募捐的钱,以及参加各种社交活动的花销。

私立学校通常而言对孩子的全面发展要求比较高。这些学校的学习强度,压力一点不比国内的小。自身压力的来源不仅仅是课业上的,还有对课外活动的要求。而私立学校,在很多学校评分系统里族裔多样化这一块的分数都是相对较低的。原因在于学校几乎是来自同一个阶层的孩子,白人孩子居多。

特许学校 (Charter School)

什么是特许学校?特许学校英文叫做Charter Schools。特许学校属于特殊的公立学校,学生免学费,由公共资助但独立运作。 最早的特许学校始于25年前的明尼苏达州,作为公立学校繁文缛节的松绑和教育工作者创新的尝试,如今特许学校已经发展成为跨越44个州和哥伦比亚特区的全国范围,包括大约7,000所学校的300万名学生们。尽管如此,特许学校只占全国公立学校学生的一小部分,约占6%。

他们是公立学校的性质,也就是说,资金是来自于政府拨款,但是办学形式却像私立学校。 一般来说,特许学校根据注册的学生人数获得州和地方的资金,以及联邦政府提供特殊教育服务的资金,就像传统的地区学校一样。但是特许学校也可以像私立学校那样,通过私人捐款筹集额外资金。

凭借其相对的自主权,特许学校因为刺激学校和课堂创新以及为家长提供更多公立学校选择而受到褒扬。学校通常会有自己的办学特色,有的是以科学为主,有的是以音乐体育美术为主,有的就是以学术为主。老师也可以根据现有的学生自己决定开设一些特有的课程。

他们只要让学生与其他公立学校的孩子一起参加考试并达到一定的考核标准,就可以一直办下去。每四到五年,会有一个审核,如果不达标,也会面临被关闭的风险。一般特许学校有非常多的自主权可以自主招生,家庭选择将孩子送到特许学校就读,如果特许学校的入学要求超过了空间,学生通常会被随机抽签选中。当学校没办法满足所有招生的需求的时候,就会产生抽签入学的制度。越好的学校,等待入学名单一般都越长,被抽中的几率也会越低,因为一部分抽签名额是给在校孩子的兄弟姐妹直接承接了的。

磁校 (Magnet School)

在美国的教育系统中,磁铁学校是公立学校,有专门的课程或课程设置。 之所以命名为“磁铁”,是指学校如何吸引学生从当地划分的学区的界限以外吸引学生进入这些学校。磁铁学校吸引各种社会经济背景、种族、和学业成绩水平的儿童。它们是免费的,对所有人开放。磁铁学校对州标准负责,并且在许多情况下,超过这些标准。

美国全国有4,340所磁校,教育着350万名学生。无论你的邮政编码如何,都有“选择”去磁校的机会。但由于需求量大,大多数学校也有相对应的入学考核制度,需要入学考试,或面试。而其他磁校选择所有申请使用彩票抽签和排队的系统,或者是结合竞争入学和彩票的多元化的系统。

大多数磁校专注于某一特定学科或学习领域。磁铁计划可能专注于学术譬如数学,自然科学和工程、人文科学、社会科学、艺术或表演艺术,或可能专注于技术、职业、农业教育等。作者所在的特拉华州有三所磁校,基本上都是以艺术和科学为特色。小学,中学和高中都有磁铁学校。在美国,教育是分散的,一些磁铁学校是由学区建立的,只来自学区,而其他学校由州政府设立,可以从多个地区抽取。

磁校和特许学校的区别在于,同样作为公立学校,磁铁学校向学区或指定区域内的所有学生开放,不论地址如何。你可能需要通过入学考试或者面试才能进入磁校。与传统的公立学校一样,磁校对当地学校董事会和国家负责,并且与传统的公立学校保持相同的标准。而特许学校对指定地区域内的所有儿童开放,不需要入学考试,不能收取学生学费,获得公共资金,必须参加州测试和联邦责任计划。但是,特许学校是私人经营的。 虽然大多数是非营利组织,全国公立特许学校联盟,约15%的人从营利性实体获得资金,使其成为营利性学校,而磁校则不然。 特许学校也免除了大多数州的法规,而是坚持它的顾名思义的“特许”的本色。

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